Deze man herinnert zich elke dag uit zijn leven alsof het gisteren was
Foto van Eva Jinek

Deze man herinnert zich elke dag uit zijn leven alsof het gisteren was

Maak kennis met Bob Petrella. Zijn hersenen werken als een tijdmachine. Zoals wij de gebeurtenissen van gisteren herinneren, kan hij de details van iedere dag uit zijn leven voor de geest halen. De BBC legt uit hoe dat kan.

Deze man herinnert zich elke dag uit zijn leven alsof het gisteren was
Deze man herinnert zich elke dag uit zijn leven alsof het gisteren wasYouTube

Bob Petrella is een van de zestig mensen in de wereld die zich iedere dag van hun leven kunnen herinneren. “Het is niet zo dat ik meer onthoud, ik denk gewoon dat ik minder vergeet in verhouding tot de meeste mensen”, vertelt Petrella aan BBC.

Highly superior autobiographical memory’ wordt zijn gave genoemd. Vraag hem wat er gebeurde op 18 februari 1966 en hij weet het meteen: “Het was een vrijdag en het American Football team Beaver Falls won een wedstrijd van Sharen.” Petrella kan ook antwoord geven op de vraag welke 15 februari hij het meest memorabel vond. “Dat is de 15e van februari in 1966, want het was de dag dat mijn oom uit de winkel vertrok waar ik 16 jaar lang iedere dag rondhing.” Voordat zijn oom de winkel achterliet, deed Petrella wat hij eigenlijk altijd doet als hij afscheid neemt van iets. “Ik liep de ruimte door en nam alles goed in me op.”

Tijdmachine in je hoofd

“Het is bijna alsof ik een tijdmachine in mijn hoofd heb en ik kan terug gaan naar ieder moment en elke plek waar ik ooit ben geweest. Soms voelt het bijna alsof ik er dan weer echt ben. Mijn herinneringen zijn heel visueel.” Petrella is nu 68 jaar, hij heeft al een aantal dierbaren verloren in zijn leven. “Mijn jongere broertje is overleden. Alle herinneringen die ik zo duidelijk van hem heb, helpen bij het verwerken. Het is bijna alsof ik hem net iets minder mis doordat ik hem zo goed voor de geest kan halen. Het werkt best wel therapeutisch.”

Wetenschappers zijn hard op zoek naar de oorzaak van highly superior autobiographical memory
Wetenschappers zijn hard op zoek naar de oorzaak van highly superior autobiographical memoryGetty

Sinds 2000 doen verschillende Amerikaanse wetenschappers onderzoek naar mensen die deze gave hebben. James McGaugh, professor in Neurobiologie aan de Universiteit van Californië, is een van hen. Hij onderzocht onder meer Bob Petrella. Hij wilde erachter komen wat het nu precies voor gave is. McGaugh: “We hebben eerst uitgezocht of het wel écht zo is dat hij zich alles zo goed kan herinneren. We krijgen namelijk veel mensen over de vloer die het enkel beweren.  De volgende stap is erachter komen hoe het komt dat de hersenen van deze mensen op deze manier werken.”

Even Googlen

Bij mensen met highly superior autobiographical memory werken bepaalde gebieden in de hersenen beter werken dan bij de gemiddelde mens. Het gebied dat herinneringen bewaart en verzendt is bij hen actiever. Hun hersenen werken eigenlijk net een beetje als Google. McGaugh: “Het is heel goed mogelijk dat iedere mens alle informatie opslaat, maar dat alleen deze zestig mensen de mogelijkheid hebben om bewust bij die informatie te komen.” Hoe het kan dat sommige mensen zich alles kunnen herinneren en anderen niet is nu nog niet duidelijk. Maar de onderzoekers zijn er in ieder geval hard naar op zoek. 

Sommigen ervaren het als last om altijd zoveel informatie ter beschikking te hebben. Anderen, zoals Petrella, vinden het juist ontzettend leuk dat ze zich alles kunnen herinneren. Hij schreef zelfs een boek, The Book of Bob, waarin hij opschrijft wat het beste jaar was voor een specifieke dag. Ook komt het van pas in zijn werk. Hij geeft les in scenarioschrijven aan het Santa Monica College en hoeft nooit iets een tweede keer uit zijn hoofd te leren. Daarnaast creëerde hij ooit een denkbeeldig basketbalteam, met verzonnen spelers, en liet hij ze in zijn eigen hoofd tegen elkaar spelen. Petrella hield vijftig jaar lang de scores bij van elke speler en elke wedstrijd.

Wij vragen ons af hoe fijn we het zouden vinden om álles te herinneren. Maar dat het bijzonder is, is zeker!

Bron: 
BBC